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Todo listo para el lanzamiento del cuarto carguero espacial europeo, El ATV-4 ‘Albert Einstein’ de Astrium. Será la carga útil más pesada de un Ariane

(defensa.com) Astrium pone a punto ya el carguero espacial sin tripulación ATV-4, que lleva el nombre de Albert Einstein, para su lanzamiento, el 5 de junio, a bordo de un lanzador europeo Ariane 5 ES desde el Centro Espacial de Kourou (Guayana Francesa) hacia la Estación Espacial Internacional (ISS), para dar comienzo a su misión, de 5 meses de duración. Astrium es el contratista industrial principal tanto del vehículo automático de transferencia (ATV, por sus siglas en inglés) como para del lanzador europeo Ariane 5.  Con un peso total aproximado de 20,2 toneladas, el ATV-4 ‘Albert Einstein’ supone la mayor carga útil puesta en órbita por un lanzador Ariane en toda su historia. Además, el ATV es el ingenio espacial polivalente más inteligente jamás diseñado y construido en Europa, destinado a atracar de forma automática en la ISS a una velocidad de 28.000 Km/h, con una precisión inferior a 10 centímetros.

A día de hoy, la fase de producción de las unidades del ATV transcurre exactamente conforme al calendario: the ATV-4 está integrado en el lanzador y listo para el lanzamiento. Se ha aprovechado toda la capacidad del compartimento de carga (ICC) para estibar una carga útil total superior a siete toneladas y transportarla a la ISS. En las últimas semanas se ha llenado el propulsante del ‘Albert Einstein’, que además ha pasado satisfactoriamente toda una serie de exhaustivas pruebas. El ATV-4 atracará previsiblemente en la ISS el día 15 de junio. Por su parte, el ATV-5 ‘Georges Lemaître’ (lanzamiento programado para mediados de 2014) pasa en la actualidad por las primeras pruebas de aceptación del sistema en las instalaciones de Astrium en Bremen.
De un total de 2,6 toneladas repartidas en 209 bolsas, 605 Kg. forman parte de lo que se conoce como ‘carga de última hora’, que se estiba exactamente dos semanas antes del lanzamiento. Esta carga está compuesta por objetos que no se pueden almacenar por tiempo prolongado, tales como bienes perecederos. Integrado por 1.400 elementos individuales, se trata del mayor surtido de bienes jamás transportado a la ISS. Aparte de recibir pijamas, cepillos de dientes, camisetas, calcetines y equipamiento esencial, los astronautas podrán saborear lasaña, , queso parmesano, tiramisú e, incluso, nueces de macadamia, y podrán disponer del abastecimiento de alimentos transportados a la Estación, suficientes para varios meses.
Los depósitos del ATV están llenos con las casi 4,8 toneladas de propulsante necesarias para el atraque en la ISS, así como el control de la posición y la actitud en órbita de la Estación. El vehículo transporta también 860 Kg. de propulsante para reabastecimiento de la ISS, además de agua (565 Kg.) y oxígeno (100 Kg.) para ésta.
Aparte de objetos de uso diario, repuestos, gas y propulsante, el ATV-4 portará a bordo un nuevo experimento destinado al laboratorio de fluidos (FSL), desarrollado por Astrium en la Universidad de Friedrichshafen: FASES (Fundamental and Applied Studies in Emulsions Stability). El objetivo de FASES es el estudio del comportamiento de emulsiones en condiciones de gravedad cero. Las emulsiones desempeñan un papel importante en múltiples áreas industriales, tales como la producción de alimentos alimenticios, cosméticos y fármacos, y también en la industria petrolera.
La producción de las unidades del ATV – del mismo modo que los preparativos de las misiones y el apoyo prestado a las operaciones – tienen lugar según el contrato de explotación que rige la operación y la provisión de los componentes europeos de la ISS. Tras el éxito de los trabajos ejecutados en la etapa de desarrollo ‘ATV Jules Verne’, la ESA concedió a Astrium un contrato de fabricación de cuatro unidades adicionales. El ATV ‘Albert Einstein’ será el cuarto ingenio espacial de abastecimiento puesto en camino hacia la ISS.
El próximo reto consistirá en desarrollar el módulo de servicio europeo para el vehículo polivalente de tripulantes MPCV-ESM (Multipurpose Crew Vehicle – European Service Module) de la cápsula ‘Orion’ estadounidense. La tarea se ha confiado a Astrium debido a su vasta experiencia en el desarrollo y la implantación de sistemas orbitales y espaciales tripulados, tales como Spacelab, EURECA, Columbus y ATV. Las decisiones tomadas por el consejo de ministros de la ESA, en noviembre de 2012, sentaron las bases fundamentales para ello y dieron este nuevo y apasionante rumbo a los viajes espaciales europeos.
Astrium es, al mismo tiempo, contratista principal del lanzador Ariane 5, el caballo de batalla europeo, diseñado y construido para un amplio abanico de misiones de transporte pesado. La versión específica ES del lanzador llevará el ATV a una órbita circular situada a una altura prevista de 260 kilómetros y una velocidad de 7.600 m/s.
El lanzador despegará en una trayectoria definida en dirección noreste, sobre el Océano Atlántico, arrojando a continuación los dos cohetes de propulsante sólido, los carenados de la carga útil y más tarde la etapa principal criogénica. Luego, el Ariane 5 pondrá rumbo a Europa, sobrevolando Francia, Luxemburgo, Alemania, Polonia y, más tarde, Ucrania y Rusia. Alrededor de una hora después, el ATV ‘Albert Einstein’ se separará de la etapa EPS (etapa de propulsante almacenable) del lanzador, que entrará de forma segura en la fase de pasivación sobre el Océano Pacífico, mientras el ATV continúa su jornada de forma autónoma en dirección a la ISS.
Astrium ha desarrollado, construido y adecuado a cualquier misión específica el Ariane 5 en calidad de contratista industrial principal, gestionando una cadena de proveedores de equipamiento europeos altamente profesionales, así como las etapas y su integración en la Guayana Francesa. Los componentes principales abarcan la etapa principal EPC, con el motor Vulcain 2, los dos motores cohete y la etapa superior EPS con el motor Aestus.


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